El Gran Parche de Basura del Pacífico

  En esta entrega me enfocaré en nuestra basura sólida ( la plástica principalmente) y cómo ésta ha creado una isla que es 18 veces más grande que Panamá. La isla está pincipalmente compuesta de plásticos. Bueno, en realidad son dos islas y en conjunto se conocen como El Gran Parche de Basura del Pacífico.

Cómo se formó? 

El Giro del Pacífico Norte (North Pacific Gyre), es uno de los giros oceánicos más grandes y tal como su nombre lo dice esta ubicado en el Pacífico Norte. Qué es un Giro o cómo se forma un Giro? Un giro es más o menos lo que usualmente concebiríamos como un remolino. En el interior del vasto océano la circulación oceánica es lenta y las fuerzas de fricción no son capaces de oponerse a los grandes gradientes de presión que resultan en variaciones de densidades. Sin embargo, los gradientes de presión son balanceados por otra fuerza conocida como fuerza de Corilis, la cual es el resultado de la rotación de la tierra. La magnitud de la fuerza de Coriolis es proporcional a la magnitud de la rapidez del flujo y es dirigida perpedicular a la dirección del flujo. Actúa hacia la izquierda en el hemisferio Sur y hacia la derecha en el hemisferio Norte. Para ser un poco más explícitos  para poder comprender el por qué la dirrección es diferente en los hemisferios, recordemos el principio de conservación de momento (angular). Una partícula de agua ubicada en el Ecuador posee momento angular, debido a la rotación de la tierra. Cuando se mueve hacia los polos, debe conservar su momento. Dado a que a medida de que la partícula  se mueve a latitudes donde la distancia hacia el eje de la tierra se reduce (la distancia al eje es mayor en el Ecuador), para conservar el momento, la partícula deberá incrementar su rotación alrededor de su eje. Por lo tanto la partícula incrementa su rotación y se mueve, por ejemplo, hacia el Este.

Por supuesto que no solo Coriolis afecta el movimiento oceánico, también lo hace el viento, y los gradientes de temperatura. Pero lo más importante es que producto de un balance de fuerzas, las masas de agua pueden girar, describiendo giros en sentido de las manecillas del reloj si es en el hemisferio Norte o contra las manecillas del reloj en el hemisferio Sur. Esto se peude apreciar mejor en la figura 1. Estos giros son corrientes cuyo radio es de cientos de kilómetros de diámetro.

Ocean-currents

De hecho El Giro del Pacífico Norte es una corriente espiral que gira en sentido de las manecillas del reloj (esta en el Norte) y es el resultado de las corrientes de viento (y por supuesto Corilis juega su papel). El área sería un desierto marítimo si no fuera por el fitoplankton, algunos mamíferos y ciertos peces. El área esta cubierta de millones de toneladas de basura! y gran parte de ella es plástico! Ese es el vertedero más grande del planeta Tierra. Este Giro esta formado por otras 4 corrientes oceánicas: La Corriente del Pacífico Norte (al Norte), 2. la Corriente Ecuatorial del Norte (al Sur), la Corriente de California (al Este) y la Corriente de  Kuroshio (al Oeste). La figura 2 muestra con claridad al Giro del Pacífico Norte.

En realidad el giro ha aglomerado la basura en dos partes conocidas como Los Grandes Parches de Basura del Oeste y del Este, que en conjunto son conocidos como El gran Parche de Basura del Pacífico. El parche del Este flota entre Hawaii y Californa y su tamaño es aproximadamente 18 veces el tamaño de Panamá. El del Oeste es formado entre Japón y Hawaii. Ambas masas son una aglomeración de la basura arrojada al mar y proviene de todo el mundo. Ambos parches están conectados por una corriente de unos 10000Km de largo llamada la Zona de Convergencia Subtropical y ya científicos han encontrado que cantidades significantes de basura ya han sido acumuladas en la Zona de Convergencia.

El gran Parche de Basura del Pacífico. Los puntos naranjas son de tamaño continental y representan la ubicación de la basura plástica. Fuente: Greenpeace
El gran Parche de Basura del Pacífico. Los puntos naranjas son de tamaño continental y representan la ubicación de la basura plástica. Fuente: Greenpeace

Peligros

El Parche es un peligro inminente al ecosistema. Por supuesto que el turismo se vería afectado, aunque esto es la menor de las preocupaciones si en un futuro no habrá agua limpia o bosques por preservar, o aves de belleza exótica por enjaular. El foco de este artículo es el cómo se formo ese parche y el daño que esta causando ese parche. El qué hacer ya medio lo sabemos! Volviendo al punto, las masas de tamaño continental que flotan en el Pacífico estan hechas, principalmente, de plástico. De hecho el plástico constituye un 90% de todo el desperdicio que plaga los océanos. La ONU (UN) estima que aproximadamente cada 2.6 kilómetros cuadrados de océano posee 46000 piezas de plástico. En otras áreas la cantidad de plástico es seis veces mayor a la de plankton (6:1). De el total de plásticos producidos por año, el 10% para en los océanos de el cual el 70% se hunde eventualmente y también daña el suelo marino. El resto solo flota, y gracias a los Giros se acumula en puntos específicos del planeta. Allí, el plástico, continúa con su labor asesina.

Composición de el Gran Parche del Pacífico (en Inglés)
Composición de el Gran Parche del Pacífico (en Inglés)

El plástico no es biodegradable. no existe proceso natural que pueda descomponerlo (a menos que veamos la forma de emplear mejor al Pestalotiopsis microspora para lidiar con algunos de ellos). El plástico es fotodegradable . La fotodegradación es un proceso donde las moléculas son degradadas (descompuestas) como resultado de la absorción de fotones. Este proceso es empleado en plantas de tratamiento de agua para descomponer ciertas moléculas. Sin embargo si fuera por el sol (e.g. la radiación ultravioleta en la luz solar), tomaría unos cientos de años para descomponer el plástico de un encendedor de cigarrillos, o unas décadas para descomponer una bolsa de basura.

Cómo mata este asesino?

Un albatros y una tortuga víctimas del plástico
Un albatros y una tortuga víctimas del plástico

El plástico al degradarse se convierte en pequeñas partículas de plástico llamadas lágrimas de sirenas. Existen animales que comen particulas (orgánicas) que están flotando en el océano. Las lágrimas de sirena son ingeridas por estos animales y se atoran en los filtros que ellos usan para capturar el alimento. En otros casos los animales ingieren los grandes pedazos de plásticos y puede resultar en el bloqueo de su sistema digestivo. Las lágrimas de sirena también son capaces de acumular químicos y otras sustancias tóxicas. En el mar hay muchas sustancias tóxicas pero al estar diluídas no representan un peligro inminente. Sin embargo los fragmentos de plástico absorben estos químicos y eventualmente alcanzan concentraciones letales que al ser ingeridas matan al organismo. En otros casos, estos químicos no logran matar al organismo, pero son comidos por un depredador que a su vez es comido por otro y así afecta a toda la cadena alimenticia.

El albatros es un ave enormemente afectada por los plásticos. Usualmente capturan comida de donde sea la puedan encontrar, lo que implica que ellos también ingieren plásticos y mueren por ello. Por lo menos 2 de cada 5 albatroses en el Atolón de Midway, que está en contacto con el Gran parche del este, mueren anualmente. Millones de animales mueren cada año por consumir plástico, por quedar atrapados en plásticos, o por intoxicación a causa de plásticos (u otra basura dentro del popurrí de desperdicios que tiramos al mar).

Desea  más? Aquí tiene…A parte de matar la vida marina, el plástico daña botes y otros equipos submarinos, ensucia las playas, y perjudica a los pescadores locales. Aquellos que viven cerca de los Giros son los afectados de forma inmediata al recibir toneladas de basura anualmente. Las 19 islas de Hawaii reciben cantidades masivas de plásticos. Algunas playas estan cubiertas con una capa de 3 metros de basura, mientras que otras estan cubiertas con arena de plástico (lágrimas de sirenas) que hacen imposible que puedan ser limpiadas.

De Dónde viene?

La mayor parte de esta basura proviene de buques que vierten la basura en el mar. El resto proviene de embarcaciones privadas, companías de pezca, plataformas de petróleo, contenedores que se caen en el océano, o la que tiramos en ríos o carreteras. Esto sin mencionar las que van en el agua servida (e.g. la Bahía de Panamá)

Algunos esfuerzos, cuyo objetivo principal es concientizar a la población sobre este problema y sacar a la gente de negación, han mostrado fruto parcial. Aquellas comunidades que ven en sus costas y en su economía el efecto de este problema, toman inicitivas para limpiar. Algunas islas han optado por eliminar el uso de bolsas plásticas. De hecho, las bolsas plásticas son reciclables, pero billones de ellas son botadas al año y,  por supuesto, incrementan el tamaño de los Parches. En algunas islas de Hawaii, existen programas de limpieza, sin embargo a pesar de ello, muchas partes estan cubiertas con una capa de plásticos de metros de espesor.

Muchos científicos eruditos en el tema aseveran que limpiar el océano de toda esta basura es virtualmente imposible y potencialmente podría dañar el plankton y otros organismos. En algunas áreas fragmentos gigantes pueden ser recolectados, pero simplemente no es posible limpiar una sección del océano que posee el área de un continente y cuyo espesor es de 3 metros bajo la superficie.  [fuente UN Environment Program].

Que hacer?

Casi todos los expertos en el tema concuerdan de que esto es un problema que se debe manejar en tierra. De allí es de donde sale la basura y por ende allí debe manejarse apropiadamente. Ellos recomiendan incentivar a las personas a que reciclen, a que las compañias usen recipientes que sean biodegradables o reutilizables para empacar, y ante todo educar a el consumidor sobre el poder que ellos tienen para cambiar la situación. El plástico que arrojan en las carreteras para en el mar siempre, sobre todo porque en Panamano tenemos sistemas de tratamiento de aguas pluviales

En el 2006 el gobierno de USA declaró las islas del Noroeste de Hawaii un monumento Marino. Dado a que estas islas estan en contacto contínuo con el Parche del Este, luego de la creación del monumento, el Congreso aprobó una ley para incrementar los fondos para limpiar estas islas. Éste es un paso importantísimo, especialmente porque redirige el foco de un gobierno a un problema gigante pero ignorado.

Lo que nosotos como individuos sí podemos hacer es,

1. Reciclar y reusar: Por ejemplo, las bolsas de ziploc se pueden reutilizar. Utiliza bolsas de tela cuando vas a comprar cosas al super. No arrojes desperdicios por las ventanas del auto, entre muchas otras cosas que son de nuestro conocimiento. Otro ejemplo es reutilizar las botellas plásticas. En lugar de comprar agua embotellada, llena una botella PET con agua del grifo.

2. No compres de compañías cuya política no es amigable con el medio ambiente. Tú tienes el poder para comprar, eso te dá el poder de elegir.

3. Pasa la voz: Entre más personas entienden el problema más personas se comprometen con la causa. Este problema no esta ALLAAAA. Esta Aquí!Hoy, Ya! Entendimiento es importante, saber cómo afecta a la generación que viene es importante; saber cómo nos está afectando a nosotros, es importante. No tienes que escribir un artículo. Solo dale like a uno, dale un g+ a uno, dale un linkedin a uno. Tu puedes cambiar el ritmo del juego. Cuando hayan muchos de Ti, seremos un Nosotros imparable.

Ya no es divertido nadar
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Autor entrada: molino01

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